DÍGITS I ANDRÒMINES

Amazon enceta la guerra per oferir so en alta definició a preu popular

La plataforma de comerç online ha estrenat un servei de música en ‘streaming’ amb qualitat HD i opció de so immersiu amb la intenció de captar subscriptors que actualment són a Spotify

En el procés de transformació digital del contingut audiovisual, el so ha sigut fins ara el parent pobre. Si bé les pantalles han anat creixent de mida (els televisors més venuts ja són els de 55 polzades) i guanyant en qualitat visual (l’estàndard són els models de resolució 4K i ja n’hi ha de 8K a la venda), la música s’escolta majoritàriament amb altaveus de baixa qualitat i a partir d’arxius comprimits per facilitar la seva distribució mitjançant les plataformes de streaming, amb Spotify i Apple Music al capdavant. Aquests serveis han fet minvar considerablement la pirateria de cançons, però havien deixat gairebé orfes els audiòfils que volen escoltar la música amb més qualitat.

Últimament, però, l’àudio torna a estar de moda, i no només per la proliferació dels altaveus i auriculars connectats a alguna de les majordomes digitals com Alexa, Google Assistant, Siri o Bixby, la majoria de les quals tampoc no destaquen per la seva qualitat sonora. Ja fa uns mesos revisàvem aquí mateix les diverses opcions disponibles per escoltar música digitalitzada sense compressió, que sona molt millor que els fitxers de format Ogg Vorbis que hi ha a Spotify o els de tipus AAC que serveix Apple Music, bàsicament equivalents a un MP3. Alternatives com Tidal i Qobuz ofereixen catàlegs gairebé igual d’extensos, però formats només per fitxers de format FLAC, sense comprimir i de qualitat mínima equivalent a la d’un CD. L’inconvenient, esclar, és el preu: la quota mensual de les plataformes d’àudio en alta resolució se situa al voltant dels 20 euros, cosa que duplica la dels serveis més populars. Probablement per aquest motiu la seva quantitat d’abonats està almenys un ordre de magnitud per sota: les xifres més optimistes situen Tidal al voltant dels tres milions de subscriptors, mentre que Apple Music ja passa dels 35 milions i Spotify triplica aquesta quantitat.

Ara bé, el panorama podria estar canviant. Fa pocs dies que Amazon s’ha incorporat al mercat de l’ streaming de música en alta resolució amb la modalitat Amazon Music HD. El gegant del comerç electrònic ja té dos serveis convencionals, el gratuït Prime Music i el de pagament Music Unlimited, que competeixen amb els de Spotify i Apple. El nou Amazon Music HD presumeix d’un catàleg de 40 milions de cançons en “alta definició”, digitalitzades amb una resolució de 16 bits i una freqüència de mostreig de 44,1kHz, idèntiques a les d’un disc compacte. I hi afegeix uns “milions” més -posem més d’un milió i menys de deu milions- de cançons que denomina Ultra HD perquè han sigut digitalitzades amb encara més definició: 24 bits i fins a 192 kHz. Ve a ser l’equivalent de la modalitat Sublime+ de Qobuz, que costa 350 euros a l’any, però amb una diferència: la proposta Music HD d’Amazon costa 15 euros mensuals, que es queden en 13 euros per als usuaris que ja són clients d’Amazon Prime. És a dir, un suplement al voltant del 50% respecte als serveis més populars per escoltar millor la música, en lloc de duplicar-ne el preu com fan els rivals del mateix segment. Fins i tot té una modalitat familiar força atractiva per 20 euros al mes. Val a dir que de moment Amazon Music HD només es pot contractar als EUA, el Regne Unit, Alemanya i el Japó. Veurem quant triga a arribar aquí, i fins i tot si ho arriba a fer.

La jugada d’Amazon amb Music HD és enginyosa. Les denominacions HD i Ultra HD apel·len als clients dels seus homònims en l’àmbit del vídeo, on l’empresa ja és coneguda per la qualitat d’imatge del seu contingut, en molts casos codificat amb modalitat HDR per als televisors compatibles. Com que les discogràfiques ja disposen dels fitxers digitalitzats sense compressió, a Amazon no li costa gens incorporar-los, aprofitant-se així d’una feina impulsada per Tidal i Qobuz. I així es dota de material per posar en valor el model de gamma alta de la seva sèrie Echo d’altaveus connectats amb Alexa i afavorir que les marques d’autèntica alta fidelitat incloguin l’accés al servei en els seus equips, com ja han fet Denon, Marantz, Sonos i Polk, entre d’altres. Ara caldrà veure quant triguen Spotify i Apple a incorporar els mateixos fitxers HD i a afegir una modalitat de subscripció equivalent a Amazon Music HD. I, en tots els casos, caldrà tenir en compte que la diferència entre una cançó en MP3/Ogg/AAC i una en HD és inaudible si l’amplificador i els altaveus (o els auriculars) no estan a l’altura.

Àudio immersiu

El progrés cap a una experiència d’audició més completa no s’acaba amb l’aparició de serveis de streaming de música en alta definició. També s’estan incorporant noves modalitats sonores envolvents que van més enllà de les instal·lacions convencionals 5.1 domèstiques, amb tres altaveus al davant de l’oient, dos al darrere i una caixa de subgreus. Sony va presentar fa unes setmanes a la fira IFA el sistema 360 Reality Audio, que permet als enginyers de gravació situar virtualment el so en qualsevol punt al voltant de l’oient. I Dolby està potenciant Dolby Music, la variant domèstica del sistema Dolby Atmos -creat a Barcelona per l’empresa IMM Sound-, que ja està instal·lat en més de 2.000 cinemes de tot el món. La majoria de les barres de so per a televisors i alguns smartphones de gamma alta -el Galaxy S10, l’iPhone 11, el Nokia 6 i el OnePlus 7 Pro entre ells- són compatibles amb aquest sistema, en el qual el so pot arribar a desplaçar-se per sobre dels nostres caps i semblar que ve de molt més lluny que el mateix aparell que l’emet. Universal Music ja ha publicat una cinquantena d’àlbums remesclats per a Dolby Atmos -des de Metallica fins a Kraftwerk, passant per REM i Taylor Swift- i ha equipat els seus estudis de Los Angeles, Londres i Nashville amb el sistema, de manera que són d’esperar nous llançaments. De fet, a la reedició que ha fet del disc Abbey Road dels Beatles amb motiu del seu 50è aniversari hi ha inclòs un DVD amb remescles de l’àlbum en formats Dolby Atmos i alta resolució.

Una de les claus del previsible èxit d’Amazon Music HD és justament que es tracta de l’única plataforma de streaming de música compatible amb el contingut de Dolby Music i el de Sony 360 Reality.